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Quel filo d'oro tra l'uomo e Dio

· All'udienza generale Benedetto XVI parla di santa Caterina da Genova ·

Quanto più amiamo Dio, tanto più riusciamo ad amare gli altri senza distinzioni o limiti. È questo il messaggio che viene dall'esperienza spirituale di Caterina da Genova, mistica vissuta tra il XV e il XVI secolo, alla quale Benedetto XVI ha dedicato l'udienza generale di mercoledì 12 gennaio, nell'Aula Paolo VI.

Della vita della santa — che fu direttrice e animatrice del grande complesso ospedaliero piemontese di Pammatone — il Pontefice ha sottolineato soprattutto due dimensioni centrali: «Da una parte l'esperienza mistica, la profonda unione con Dio, sentita come un'unione sponsale, e, dall'altra, l'assistenza ai malati, l'organizzazione dell'ospedale, il servizio al prossimo, specialmente i più bisognosi e abbandonati». Questi due «poli» — Dio e il prossimo — «riempirono totalmente la sua vita». Da qui l'insegnamento valido ancora oggi per tutti i cristiani: quanto più si è costanti nella preghiera, tanto più si è in grado di amare gli altri, perché — ha spiegato il Pontefice — «si inizia a vedere e ad agire con gli occhi, con il cuore di Dio».

Sottolineando poi il significato delle esperienze mistiche della santa, incentrate in gran parte sul purgatorio come «luogo della purificazione delle anime», Benedetto XVI ha richiamato l'immagine — tipica di Dionigi l'Areopagita — del «filo d'oro che collega il cuore umano con Dio stesso»: in questo modo — ha sottolineato — «il cuore dell'uomo viene invaso dall'amore di Dio, che diventa l'unica guida, l'unico motore della sua esistenza». Un'immagine che santa Caterina utilizza «per esprimere l'azione della luce divina sulle anime del purgatorio, luce che le purifica e le solleva verso gli splendori dei raggi fulgenti di Dio».

Proprio l'originalità e il fascino di rivelazioni come questa dimostrano, a giudizio del Pontefice, che «i santi, nella loro esperienza di unione con Dio, raggiungono un “sapere” così profondo dei misteri divini da essere di aiuto agli stessi teologi nel loro impegno di studio, di intelligentia fidei , di intelligentia dei misteri della fede, di approfondimento reale dei misteri». In particolare, l'insegnamento di Caterina da Genova sul purgatorio «ci ricorda una verità fondamentale della fede che diventa per noi invito a pregare per i defunti affinché possano giungere alla visione beata di Dio nella comunione dei santi». Inoltre, il suo servizio «umile, fedele e generoso» tra i malati dell'ospedale — ha rimarcato il Papa — rappresenta «un luminoso esempio di carità per tutti e un incoraggiamento specialmente per le donne che danno un contributo fondamentale alla società e alla Chiesa con la loro preziosa opera, arricchita dalla loro sensibilità e dall'attenzione verso i più poveri e i più bisognosi».

Il messaggio di santa Caterina è stato riproposto da Benedetto XVI anche nei saluti rivolti in diverse lingue ai gruppi di fedeli che hanno partecipato all'udienza. A quelli spagnoli ha raccomandato di entrare sempre più «in intimità di preghiera» con il Signore e di lasciarsi «trasformare dal fuoco del suo amore», mentre a quelli portoghesi ha chiesto di essere nella società «quel fermento di vita nuova di cui l'umanità ha bisogno per costruire un futuro più giusto e solidale». Dopo aver rivolto un pensiero particolare alla comunità accademica del Pontificio Istituto Ungherese, che celebra il settantesimo anniversario di fondazione, il Papa ha salutato i fedeli italiani, tra i quali erano oltre quattromila studenti delle scuole di Caserta e novecento tra alunni, genitori e personale dell'istituto Maria Immacolata, nella borgata romana di Torre Angela. A essi il Pontefice ha augurato di «crescere nell'amore verso Gesù, per testimoniarlo con gioia nella vita di ogni giorno». Significativa anche la presenza del cardinale Anthony Olubunmi Okogie, arcivescovo di Lagos, che ha presentato a Benedetto XVI l'impegno dei cattolici nigeriani per la pace, la giustizia e il dialogo con i musulmani. «Non ci sono paure e non mancano occasioni di incontro e di collaborazione pacifica con l'islam» ha assicurato il porporato, evidenziando che, nonostante i recenti attacchi contro la comunità cristiana, «sta aumentando il numero dei fedeli che va alla messa domenicale». A salutare il Pontefice anche i rabbini Shlomo Riskin e David Nekrutman, impegnati a promuovere il dialogo con il mondo cattolico anche per favorire una corretta valutazione storica della figura di Pio XII, sia negli Stati Uniti d'America che in Israele.

Cari fratelli e sorelle,

oggi vorrei parlarvi di un'altra Santa che porta il nome di Caterina, dopo Caterina da Siena e Caterina da Bologna; parlo di Caterina da Genova, nota soprattutto per la sua visione sul purgatorio. Il testo che ne descrive la vita e il pensiero venne pubblicato nella città ligure nel 1551; esso è diviso in tre parti: la Vita propriamente detta, la Dimostratione et dechiaratione del purgatorio — più nota come Trattato — e il Dialogo tra l'anima e il corpo (cfr. Libro de la Vita mirabile et dottrina santa, de la beata Caterinetta da Genoa. Nel quale si contiene una utile et catholica dimostratione et dechiaratione del purgatorio, Genova 1551). L'estensore finale fu il confessore di Caterina, il sacerdote Cattaneo Marabotto.

Caterina nacque a Genova, nel 1447; ultima di cinque figli, rimase orfana del padre, Giacomo Fieschi, quando era in tenera età. La madre, Francesca di Negro, impartì una valida educazione cristiana, tanto che la maggiore delle due figlie divenne religiosa. A sedici anni, Caterina venne data in moglie a Giuliano Adorno, un uomo che, dopo varie esperienze commerciali e militari in Medio Oriente, era rientrato a Genova per sposarsi. La vita matrimoniale non fu facile, anche per il carattere del marito, dedito al gioco d'azzardo. Caterina stessa fu indotta inizialmente a condurre un tipo di vita mondana, nella quale, però, non riuscì a trovare serenità. Dopo dieci anni, nel suo cuore c'era un senso profondo di vuoto e di amarezza.

La conversione iniziò il 20 marzo 1473, grazie ad una singolare esperienza. Recatasi alla chiesa di san Benedetto e nel monastero di Nostra Signora delle Grazie, per confessarsi, e inginocchiatasi davanti al sacerdote, «ricevette — come ella stessa scrive — una ferita al cuore, d'un immenso amor de Dio», con una visione così chiara delle sue miserie e dei suoi difetti e, allo stesso tempo, della bontà di Dio, che quasi ne svenne. Fu toccata nel cuore da questa conoscenza di se stessa, della vita vuota che conduceva e della bontà di Dio. Da questa esperienza nacque la decisione che orientò tutta la sua vita, espressa nelle parole: «Non più mondo, non più peccati» (cfr. Vita mirabile , 3rv). Caterina allora fuggì, lasciando in sospeso la Confessione. Ritornata a casa, entrò nella camera più nascosta e pianse a lungo. In quel momento fu istruita interiormente sulla preghiera ed ebbe coscienza dell'immenso amore di Dio verso di lei peccatrice, un'esperienza spirituale che non riusciva ad esprimere a parole (cfr. Vita mirabile , 4r). È in questa occasione che le apparve Gesù sofferente, carico della croce, come spesso è rappresentato nell'iconografia della Santa. Pochi giorni dopo, tornò dal sacerdote per compiere finalmente una buona Confessione. Iniziò qui quella «vita di purificazione» che, per lungo tempo, le fece provare un costante dolore per i peccati commessi e la spinse ad imporsi penitenze e sacrifici per mostrare a Dio il suo amore.

In questo cammino, Caterina si andava avvicinando sempre di più al Signore, fino ad entrare in quella che viene chiamata «vita unitiva», un rapporto, cioè, di unione profonda con Dio. Nella Vita è scritto che la sua anima era guidata e ammaestrata interiormente dal solo dolce amore di Dio, che le dava tutto ciò di cui aveva bisogno. Caterina si abbandonò in modo così totale nelle mani del Signore da vivere, per circa venticinque anni — come ella scrive — «senza mezzo di alcuna creatura, dal solo Dio instrutta et governata» ( Vita, 117r-118r), nutrita soprattutto dalla preghiera costante e dalla Santa Comunione ricevuta ogni giorno, cosa non comune al suo tempo. Solo molti anni più tardi il Signore le diede un sacerdote che avesse cura della sua anima.

Caterina rimase sempre restia a confidare e manifestare la sua esperienza di comunione mistica con Dio, soprattutto per la profonda umiltà che provava di fronte alle grazie del Signore. Solo la prospettiva di dar gloria a Lui e di poter giovare al cammino spirituale di altri la spinse a narrare ciò che avveniva in lei, a partire dal momento della sua conversione, che è la sua esperienza originaria e fondamentale. Il luogo della sua ascesa alle vette mistiche fu l'ospedale di Pammatone, il più grande complesso ospedaliero genovese, del quale ella fu direttrice e animatrice. Quindi Caterina vive un'esistenza totalmente attiva, nonostante questa profondità della sua vita interiore. A Pammatone si venne formando attorno a lei un gruppo di seguaci, discepoli e collaboratori, affascinati dalla sua vita di fede e dalla sua carità. Lo stesso marito, Giuliano Adorno, ne fu conquistato tanto da lasciare la sua vita dissipata, diventare terziario francescano e trasferirsi nell'ospedale per dare il suo aiuto alla moglie. L'impegno di Caterina nella cura dei malati si svolse fino al termine del suo cammino terreno, il 15 settembre 1510. Dalla conversione alla morte non vi furono eventi straordinari, ma due elementi caratterizzarono l'intera sua esistenza: da una parte l'esperienza mistica, cioè, la profonda unione con Dio, sentita come un'unione sponsale, e, dall'altra, l'assistenza ai malati, l'organizzazione dell'ospedale, il servizio al prossimo, specialmente i più bisognosi e abbandonati. Questi due poli — Dio e il prossimo — riempirono totalmente la sua vita, trascorsa praticamente all'interno delle mura dell'ospedale.

Cari amici, non dobbiamo mai dimenticare che quanto più amiamo Dio e siamo costanti nella preghiera, tanto più riusciremo ad amare veramente chi ci sta intorno, chi ci sta vicino, perché saremo capaci di vedere in ogni persona il volto del Signore, che ama senza limiti e distinzioni. La mistica non crea distanza dall'altro, non crea una vita astratta, ma piuttosto avvicina all'altro, perché si inizia a vedere e ad agire con gli occhi, con il cuore di Dio.

Il pensiero di Caterina sul purgatorio, per il quale è particolarmente conosciuta, è condensato nelle ultime due parti del libro citato all'inizio: il Trattato sul purgatorio e il Dialogo tra l'anima e il corpo . È importante notare che Caterina, nella sua esperienza mistica, non ha mai rivelazioni specifiche sul purgatorio o sulle anime che vi si stanno purificando. Tuttavia, negli scritti ispirati dalla nostra Santa è un elemento centrale e il modo di descriverlo ha caratteristiche originali rispetto alla sua epoca. Il primo tratto originale riguarda il «luogo» della purificazione delle anime. Nel suo tempo lo si raffigurava principalmente con il ricorso ad immagini legate allo spazio: si pensava a un certo spazio, dove si troverebbe il purgatorio. In Caterina, invece, il purgatorio non è presentato come un elemento del paesaggio delle viscere della terra: è un fuoco non esteriore, ma interiore. Questo è il purgatorio, un fuoco interiore. La Santa parla del cammino di purificazione dell'anima verso la comunione piena con Dio, partendo dalla propria esperienza di profondo dolore per i peccati commessi, in confronto all'infinito amore di Dio (cfr. Vita mirabile , 171v). Abbiamo sentito del momento della conversione, dove Caterina sente improvvisamente la bontà di Dio, la distanza infinita della propria vita da questa bontà e un fuoco bruciante all'interno di se stessa. E questo è il fuoco che purifica, è il fuoco interiore del purgatorio. Anche qui c'è un tratto originale rispetto al pensiero del tempo. Non si parte, infatti, dall'aldilà per raccontare i tormenti del purgatorio — come era in uso a quel tempo e forse ancora oggi — e poi indicare la via per la purificazione o la conversione, ma la nostra Santa parte dall'esperienza propria interiore della sua vita in cammino verso l'eternità. L'anima — dice Caterina — si presenta a Dio ancora legata ai desideri e alla pena che derivano dal peccato, e questo le rende impossibile godere della visione beatifica di Dio. Caterina afferma che Dio è così puro e santo che l'anima con le macchie del peccato non può trovarsi in presenza della divina maestà (cfr. Vita mirabile , 177r). E anche noi sentiamo quanto siamo distanti, quanto siamo pieni di tante cose, così da non poter vedere Dio. L'anima è consapevole dell'immenso amore e della perfetta giustizia di Dio e, di conseguenza, soffre per non aver risposto in modo corretto e perfetto a tale amore, e proprio l'amore stesso a Dio diventa fiamma, l'amore stesso la purifica dalle sue scorie di peccato.

In Caterina si scorge la presenza di fonti teologiche e mistiche a cui era normale attingere nella sua epoca. In particolare si trova un'immagine tipica di Dionigi l'Areopagita, quella, cioè, del filo d'oro che collega il cuore umano con Dio stesso. Quando Dio ha purificato l'uomo, egli lo lega con un sottilissimo filo d'oro, che è il suo amore, e lo attira a sé con un affetto così forte, che l'uomo rimane come «superato e vinto e tutto fuor di sé». Così il cuore dell'uomo viene invaso dall'amore di Dio, che diventa l'unica guida, l'unico motore della sua esistenza (cfr. Vita mirabile , 246rv). Questa situazione di elevazione verso Dio e di abbandono alla sua volontà, espressa nell'immagine del filo, viene utilizzata da Caterina per esprimere l'azione della luce divina sulle anime del purgatorio, luce che le purifica e le solleva verso gli splendori dei raggi fulgenti di Dio (cfr. Vita mirabile , 179r).

Cari amici, i Santi, nella loro esperienza di unione con Dio, raggiungono un «sapere» così profondo dei misteri divini, nel quale amore e conoscenza si compenetrano, da essere di aiuto agli stessi teologi nel loro impegno di studio, di intelligentia fidei , di intelligentia dei misteri della fede, di approfondimento reale dei misteri, per esempio di che cosa è il purgatorio.

Con la sua vita, santa Caterina ci insegna che quanto più amiamo Dio ed entriamo in intimità con Lui nella preghiera, tanto più Egli si fa conoscere e accende il nostro cuore con il suo amore. Scrivendo sul purgatorio, la Santa ci ricorda una verità fondamentale della fede che diventa per noi invito a pregare per i defunti affinché possano giungere alla visione beata di Dio nella comunione dei santi (cfr. Catechismo della Chiesa Cattolica , 1032). Il servizio umile, fedele e generoso, che la Santa prestò per tutta la sua vita nell'ospedale di Pammatone, poi, è un luminoso esempio di carità per tutti e un incoraggiamento specialmente per le donne che danno un contributo fondamentale alla società e alla Chiesa con la loro preziosa opera, arricchita dalla loro sensibilità e dall'attenzione verso i più poveri e i più bisognosi. Grazie.

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